Periférico: XBAND (Módem para Mega Drive/Genesis y Super Nintendo)

XBAND

por Skullo

 

 

Este comentario proviene de la revista Bonus Stage Magazine número 41 (Especial South Park).

 

El juego online es algo común en las consolas actuales y la tónica  es que vaya en aumento generación tras generación. Si echamos la vista atrás un par de décadas podemos recordar como Dreamcast abanderó el juego online con bastantes ganas, aunque fuese la primera Xbox la que consiguió hacer de él un auténtico estandarte para tratar de atraer a los jugadores.

Puede que no lo pareciese en su momento, pero casi todas las compañías que lanzaron consolas tontearon con las posibilidades que ofrecían internet o la conexión satélite para experimentar (ahí tenéis el módem de Famicom, el Satellaview de SNES, el 64 DD de Nintendo 64 y cosas como Sega Channel o Sega Meganet).

Y como no podía ser de otro modo, si hay posibilidad de sacar dinero y las compañías que crean las consolas no se mueven rápido y en todos los territorios principales, siempre aparecerá alguna compañía que quiera darse el gusto de ser la primera y ganar unos cuantos billetes lográndolo.

En este artículo voy a hablar de X-BAND, el servicio de juego online que se lanzó en Estados Unidos para Mega Drive (bueno, para Genesis) y Super Nintendo a mediados de la década de los 90.

Allá por 1992, Nolan Bushnell y Keith Rupp diseñaron un prototipo de modem que permitiría jugar a NES, Super Nes y Sega Genesis online, el producto fue llamado Ayota Modem, pero posteriormente se cambió a Teleplay Modem. Curiosamente, ni Sega ni Nintendo estaban muy interesadas en esa idea de negocio y Teleplay Modem no llegó a comercializarse.

Un par de años más tarde, gracias a Steve Perlman y Steve Roskowski fundaron Catapult Entertainment, y con la ayuda de Konstantin Othmer y otras personas interesadas en su proyecto,  lograron lo impensable al ofrecer al público XBAND, un adaptador que permitía jugar online a juegos de Sega Genesis y posteriormente también a los de Super Nintendo  en Norteamérica. Posteriormente expandieron el negocio sacando una versión japonesa para Super Nintendo y licenciando a Tectoy para que sacase un XBAND brasileño (llamado Mega Net 2) para la Mega Drive de su región.

Este adaptador se conectaba a la consola y tenía una ranura para colocar el juego que quisiéramos jugar encima de él. A un lado tenía la conexión para cable telefónico y a otro una ranura para colocar una tarjeta que generalmente se usaba cuando alquilabas un XBAND en un videoclub (la tarjeta te daba acceso al servicio sin tener tu propia cuenta). El uso del XBAND requería un pago mensual disponible en dos tipos de tarifas, al parecer existían varias, una más barata (4,95 dólares al mes, pero tenía el número de conexiones limitadas a 50 veces por mes, pagando cualquier conexión extra a parte)  y otra más cara (9,95 dólares al mes, pero si límite de conexiones), aunque en algunos anuncios en revistas se presentaban otras tarifas, como la de 7,90 al mes (quizás eran ofertas).

El menú del XBAND nos ofrecía diversas opciones como jugar online, ver la lista de jugadores, entrar en nuestro correo y diversas opciones, como cambiar la búsqueda de oponentes de locales a larga distancia (lo cual supondría un incremento en la factura telefónica), elegir nuestro apodo y el avatar que nos representase, buscar un rival que tuviese un nivel similar al nuestro en el juego o incluso jugar a minijuegos sencillos. Debido a que se podían enviar y recibir mensajes e incluso participar en un chat con nuestro oponente, se lanzó un teclado XBAND para que escribir no fuese tan tedioso y lento.

Menú de XBAND

Al no tener relación con las compañías que desarrollaban juegos, Catapult Entertainment tuvo que apañárselas para conseguir que los juegos funcionasen online mediante ingeniería inversa, tratando cada juego de manera individual para que el propio adaptador XBAND pudiese “engañar a la consola” y hacerla creer que está leyendo el primer y segundo mando de la misma máquina. Debido a lo difícil y laborioso de ese sistema, el periférico no era compatible con la totalidad del catálogo, si no con unos cuantos juegos específicos.

Teclado de XBAND

No son muchos los juegos que funcionaron en este servicio  (poco más de una docena para cada plataforma), y seguramente las listas que he visto sean incompletas o no sean del todo correctas, pero como jamás he podido disfrutar de este periférico me tendré que fiar de ellas a la hora de mostrar algunos de los juegos compatibles.

WEAPONLORD (Genesis y Super Nintendo)

Este juego de lucha desarrollado por Visual Concepts, donde los personajes parecían sacados de cómics de Conan el Bárbaro fue uno de los juegos que contó con el XBAND de manera voluntaria (incluso aparece el logo de XBAND en la caja).

PRIMAL RAGE (Genesis)

Gracias a Primal Rage podíamos disfrutar de violentas peleas entre dinosaurios y gorilas gigantes y la versión de Genesis funcionaba con XBAND así que nos permitía darnos el lujo de apalizar a gente de otra parte del país (y comernos a los humanos que adoran a su luchador, que eso es lo que más duele).

KILLER INSTINCT (Super Nintendo)

El juego desarrollado por Rare, donde los combates se basan en alocados combos, también está en la lista de compatibles para el XBAND. Al parecer,  Catapult Entertainment también recibió ayuda para que pudiesen “adaptar” el juego más fácilmente a su adaptador.

MORTAL KOMBAT II y MORTAL KOMBAT 3 (Genesis y Super Nintendo)

Mortal Kombat fue una revolución y supongo que en Catapult Entertainment lo sabían, ya que hasta 3 juegos de la saga fueron compatibles con XBAND. El primer Mortal Kombat solo lo fue en Génesis, pero el segundo y el tercero lo fueron en ambas plataformas de 16 bits. Si alguien quería hacerle un Fatality a un jugador de la otra punta de su ciudad, con el XBAND era posible.

SUPER STREET FIGHTER II (Genesis y Super Nintendo)

Hay varios juegos de lucha entre los compatibles de XBAND pero Super Street Fighter II de Capcom era sin duda el más popular, así que me atrevería a decir que era el juego más atractivo para jugar online y promocionar el periférico.

MADDEN NFL 95 y MADDEN NFL 96 (Genesis y Super Nintendo)

Tras la lucha, uno de los géneros más demandados para el juego online seguramente fue el de deportes y para eso estaban los juegos de fútbol americano de John Madden. La versión del 95 fue la elegida para publicitar el XBAND mediante un torneo Online.

KEN GRIFFEY JR PRESENTS MAJOR LEAGUE BASEBALL (Super Nintendo)

Este es uno de esos juegos deportivos de Super Nintendo que pese a su alta calidad (y más que decentes ventas), ha caído en el olvido (quizás porque no fue desarrollado por una compañía importante o porque el béisbol no es tan famoso como otros deportes). En cualquier caso es un buen juego que además aporto variedad al catálogo de XBAND.

NBA LIVE 95 y 96 (Genesis)

Los amantes del baloncesto podían disfrutar de estos dos juegos en la consola de Sega con XBAND, de manera que podíamos mostrar la calidad de nuestro equipo a alguien que no viviese en nuestro barrio.

NBA JAM (Genesis) y NBA JAM TOURNAMENT EDITION (Super Nintendo)

Más juegos de baloncesto para XBAND, aunque en este caso se dejan de lado los equipos y el realismo para ofrecernos partidos de 2 contra 2 con altos altísimos, mates imposibles y balones en llamas. Por algún motivo el primer juego solo era compatible con Genesis y el segundo con Super Nintendo.

NHL 95 y NHL 96 (Genesis y Super Nintendo)

La variedad deportiva se cerraba con el hockey, de nuevo llevado a ambas consolas por EA. Si encima teníais una Genesis, el NHL 94 también se unía al catálogo de compatibles con XBAND.

SUPER MARIO KART (Super Nintendo)

El alocado juego de carreras de Mario es el único de Nintendo que fue compatible con XBAND y la verdad es que en Catapult Entertainment se anotaron un tanto haciendo compatible este juego, que además vendió mucho en su día. Me imagino que el modo Batalla era la opción favorito de la mayoría de usuarios de XBAND.

KIRBY’S AVALANCHE (Super Nintendo)

La versión de Puyo Puyo protagonizada por Kirby es el único juego de puzle compatible con XBAND y la verdad es que representa perfectamente a su género debido a su adicción y a lo satisfactorio que es arrasar al rival lanzándole basura después de limpiar la nuestra a base de combos y cadenas.

DOOM (Super Nintendo)

Este fue otro de los juegos que colaboró con Catapult y su XBAND, ya que permitía a los usuarios de este juego participar en Deathmatch, contra otros jugadores. Lamentablemente, en ese modo no había efectos de sonido, solo música y el sprite del otro jugador era una imagen fija, sin animaciones.

 

También hay un caso curioso en Super Nintendo y es que el juego The Legend of Zelda: A Link to the Past desbloqueaba un sencillísimo juego de laberintos si tratábamos de jugarlo en XBAND (porque el juego en sí, no era compatible con el periférico y tampoco contaba con multijugador).

En 1997 XBAND cerró su servicio para consolas de 16 bits, debido a que por aquella época, la aparición de juegos nuevos en esas plataformas ya era poco común. Además durante el uso del servicio tuvieron algunos problemas (al parecer algunos usuarios aprendieron a usar el servicio para hacer llamadas gratuitas, ya que las pagaba Catapult Entertainment). Según los propios creadores, pese a su interesante oferta, XBAND nunca llegó a ser un gran negocio (económicamente hablando).

La experiencia ganada con el XBAND de consolas de 16 bits llevó a Catapult Entertainment a buscar más mercados, siendo uno el de PC (ofreciendo juego online en juegos que no disponían de esa opción) y forjando una alianza con Sega para un XBAND de Sega Saturn, que se lanzó en Japón y América.

La lista de juegos compatibles en Saturn es menor que en consolas de 16 bits (solo 10 juegos) pero hay que admitir que es muy variada e incluye juegos tremendamente adictivos (Saturn Bomberman, Puyo Puyo 3, Puzzle Bobble 3) así como juegos deportivos y de la propia Sega (como Virtua Fighter Remix, Sega Worldwide Soccer, World Series Bastketball y Daytona USA).

Lamentablemente, las ventas de XBAND nunca fueron especialmente buenas y pese a su expansión en otros mercados y plataformas, Catapult Entertainment empezó a tener serios problemas económicos, lo cual llevó a la desaparición de la empresa y al fin del periférico.

No se puede negar que Catapult Entertainment fue extremadamente ambiciosa y la verdad es que hay que admitirles el valor y la perseverancia de la cual hicieron gala para crear XBAND y ofrecer juego multijugador online, cuando parecía absolutamente imposible.

Actualmente este periférico está volviendo a ser popular gracias a que hay varios fans que están tratando de traerlo de vuelta, como el grupo conocido como Retro.Live ha decidido resucitar el XBAND (incluso han consultado a los creadores del original) para que se pueda volver a jugar online con SNES y Mega Drive/Genesis con su hardware original.

Revista: Bonus Stage Magazine 41 Especial South Park

Ya está aquí el número 41 de Bonus Stage Magazine, nuevamente con más de 100 páginas sobre videojuegos retro y cosas relacionadas.

Según donde viváis, algunos de vosotros estaréis sufriendo un frío invierno (y el resto, estaréis tomándoos algo fresquito en pantalón corto) y cuando veis la portada de este número, creo que vais a tener sensaciones encontradas, ya que decidí dedicarle este especial al nevado pueblo de South Park, donde vive gente sencilla, loca, maleducada y sobretodo, muy divertida.

El especial South Park comenta el origen de la serie, la película, los videojuegos (incluidos los cancelados) y un montón de curiosidades sobre la creación de Trey Parker y Matt Stone que ya lleva más de 20 temporadas a sus espaldas.

El resto de la revista tiene lo de siempre, juegos analizados, artículos sobre periféricos, película, personaje… vamos, lo que está descrito más abajo.

Si hacéis click en la portada se abrirá la revista, si preferís guardarla, dadle al segundo botón y “guardar como”.

Bonus State Magazine Nº 27

 Contenido del número 41

ANÁLISIS

SeaQuest (Atari 2600)

Food Fight (Atari 7800)

Sabre Wulf (ZX Spectrum)

Choplifter (Master System)

Scorched Earth (PC)

Ms Pac-Man (Mega Drive)

Coca-Cola Kid (Game Gear)

Super Space Invaders (Game Gear)

Dr Tomy (Arcade)

Super Battletoads (Arcade)

Stakes Winner (Neo Geo)

World Heroes 2 (Neo Geo)

Iggy’s Reckin Balls (Nintendo 64)

King of Fighters Battle de Paradise (Neo Geo Pocket Color)

Final Fight ONE (Game Boy Advance)

REVISIÓN

Sonic The Hedgehog (Película del 2020)

PERSONAJE

Pauline (de Donkey Kong)

PERIFÉRICO

XBAND (Módem de Super Nintendo y Mega Drive)

CURIOSITY

Curiosidades en portadas de videojuegos (10)

ESPECIAL

South Park (origen, censura, polémica, personajes, videojuegos y curiosidades)